大久保利通
写真提供:国会図書館
 佐賀の乱は全国にみなぎる士族の不満の小噴火にすぎなかった。大噴火を避けるためには、不満のガス抜きを しなければならない。この目的で、明治7年(1874)2月に、3年前の明治4年に、宮古島の船が台湾南部に漂着し、 乗員66名のうち54名が高砂族に惨殺された事件を理由とする台湾出兵が計画された。たった1年前の征韓論騒ぎで、 外征はしないと決めたばかりではないかと、木戸孝允は怒り、辞任した。それでも事態は進行し、陸軍中将・西郷従道を トップに陸軍少将・谷干城、海軍少将・赤松則良を副に、3600名の将兵から成る征台軍が編成された。

木戸孝允
写真提供:国会図書館
ところが英公使パークスが横槍を入れ、アメリカも輸送船を貸さないと言いだす。弱った政府は外征中止と決定したが、 西郷従道はこれに従わず、江戸幕府が残した小さな軍艦2隻に分乗して、5月2日長崎を出港し、5月6日に台湾南部に 上陸してしまった(政府はやむをえずこれを追認する)。戦闘は3週間ほどで終了した。戦死者6名、負傷者30名。

木戸孝允
写真提供:国会図書館
しかしその後、半年ほどの駐屯中に、マラリヤその他の疫病で531名が病死した。軍医頭は新撰組スポンサーとして おなじみの元幕府御典医・松本順(良順)であった。その後、大久保利通は北京で清国政府と交渉し、賠償金50萬両 (テール)を得るが、それは日本側の戦費770萬円を補てんする額ではなかった。



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